¿A los animales les da cáncer?

Por Henrique Guimarães Riva
Jefe del Departamento de Veterinaria
Fundación Botánica y Zoológica de Barranquilla
h.guimaraes@zoobaq.org

Sólo en 2012, 8.2 millones de muertes de personas en el mundo fueron atribuidas al cáncer [1], cifra cercana a  la población de Bogotá [2]; esto, además de evidenciar el alto impacto de la enfermedad en el número de muertes mundiales, siendo una de sus principales causas, también, expone su alarmante incremento en la cantidad de personas afectadas, de acuerdo con la Organización Mundial de la Salud (OMS). De hecho, los datos lo confirman, ya que entre 2000 y 2008 el aumento fue de 1,2 millones de muertes [3], siendo éste un número similar a la población total de Barranquilla [4].

¿Es el cáncer un problema exclusivo de las personas?

Las investigaciones y la rutina veterinaria muestran lo contrario. Incluso, en algunas especies, esta enfermedad ocasiona muertes en tasas tan o más altas que en los humanos, lo que la convierte en una gran amenaza para los animales.

Tortuga marina con fibropapilomatosis. Se pueden observar nódulos incluso cerca del ojo.

Tortuga marina con fibropapilomatosis. Se pueden observar nódulos incluso cerca del ojo.

Un gran ejemplo son las tortugas marinas y la fibropapilomatosis, un tipo de cáncer que provoca nódulos en varias partes de la piel del animal. Estos tumores pueden llegar a ser tan grandes que obstruyen la visión, impiden que coman o dificultan que naden para escapar de depredadores.

El número de nódulos en estos animales es tan alto, que puede llegar a 70. ¿Imaginas la vida con cerca de 70 tumores en la piel?

La especie más afectada es la tortuga verde (Chelonia mydas). En Florida (Estados Unidos), de 1980 a 2005, el 22% de la especie presentó esta clase de cáncer, en otras palabras, para ellas esta enfermedad es tan común como lo son las enfermedades cardiovasculares en los humanos.

La buena noticia es que 9 de cada 10 animales bajo cuidados humanos mejora después de la cirugía en la que los tumores son retirados.

¿Qué causa el cáncer?

Así como en los humanos, varias investigaciones han asociado muchos tipos de cánceres en animales a químicos tóxicos u otras sustancias carcinogénicas [5]. Estas sustancias son factores externos en combinación con factores genéticos heredados que causan el cáncer [6].

Dichas sustancias pueden provenir de la polución de las industrias, pesticidas manejados en las fincas, productos químicos domésticos, cosméticos, drogas, mala alimentación y muchos otros. Estos químicos, además de perjudicar nuestra salud, pueden terminar en el desagüe, contaminando ríos y océanos.

Para entender mejor la causa del cáncer es necesario hablar del ADN, una especie de receta genética que determina, por ejemplo, si el color de tu cabello será negro o rubio. Este código es muy extenso, tanto que una sola célula contiene 3.200 millones de letras en información genética, las suficientes para escribir la biblia casi mil veces. Cada vez que una célula se multiplica, esta información es copiada, y al ser tan larga es posible que se presenten errores que, a su vez, pueden ser el origen de muchos problemas en el cuerpo (humano o animal), entre ellos, el cáncer.

El cuerpo tiene mecanismos de defensa para impedir que estos errores generen complicaciones, sin embargo, la mayoría de las sustancias carcinogénicas actúa de forma tóxica a las células con las que tiene contacto, provocando graves alteraciones en el ADN y debilidad en el sistema inmune, encargado de defender el cuerpo de amenazas.

Es lo que pasa por ejemplo con el cigarrillo: el ataque constante de las sustancias químicas en su composición a las células de la boca, pulmones o esófago, causa que el ADN de determinadas células se modifique, aumentando el número de errores en esta receta genética. Estas modificaciones debilitan las células y el sistema inmune, lo que hace que el organismo no pueda defenderse cuando surgen células que se multiplican sin control, permitiendo la formación del cáncer.

Un ejemplo en animales es el caso de las ballenas belugas (Delphinapterus leucas) del Río San Lorenzo [7]; en quince años de estudios, el 18% de sus  muertes fue atribuido a diferentes tipos de cáncer. La hipótesis de los científicos es que la enfermedad fue generada por las altas tasas de productos químicos que se encuentran en el Río, tantos que las autoridades ambientales de Nueva York recomiendan a los pescadores no consumir diversas especies de pescado que allí se dan.

¡La buena noticia es que puedes ayudar! Desarrollar una visión más sostenible del ambiente, consumir cada vez más productos orgánicos y ser más conscientes de nuestro paso por el planeta puede disminuir el impacto en las especies que componen los ecosistemas.

¿Y qué pasa en los zoológicos?

Al contar con una alimentación balanceada, cuidados médicos y no estar rodeados de depredadores, las especies que habitan en zoológicos tienen altas expectativas de vida, en comparación con las que se encuentran en vida silvestre. Por ejemplo, los jaguares tienen un promedio de vida de 12 años en su hábitat natural y 20 bajo cuidados humanos.

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Puntualmente, en 1994, el Zoológico de Barranquilla recibió un jaguar macho [8] con aproximadamente dos años. Por dos décadas, fue un embajador para la conservación de la naturaleza e inspiró la educación ambiental en nuestro Zoo. Incluso, en  las Zoo Elecciones de 2006, fue elegido por los niños como Presidente de este centro de conservación.

No obstante, en los últimos años, debido a su avanzada edad, desarrolló problemas en varias partes del cuerpo y, finalmente, un linfoma con metástasis en hígado que ocasionó su muerte. El linfoma es un cáncer, también presente en humanos, que afecta las células involucradas en la defensa del cuerpo contra las enfermedades que puedan atacarlo (sistema linfático).

En conclusión, tanto humanos como animales son susceptibles al cáncer, tanto los que están bajo cuidado humano como los que se encuentran en vida silvestre. Nuestra huella ecológica tiene todo que ver con eso cuando pensamos en la contaminación de los ríos, mares, tierra y aire como consecuencia de la creación y uso de nuevas tecnologías y productos.

¿Quieres saber más? Visita:
–   www.livescience.com/9680-cancer-kills-wild-animals.html
www.the-scientist.com/?articles.view/articleNo/13037/title/Is-Pollution-Causing-Cancer-in-Beluga-Whales-/
–   www.who.int/mediacentre/news/releases/2003/pr27/en/

[1] Últimos datos reportados por la OMS.

[2] Capital de Colombia.

[3] Muertes registradas en el año 2000: 6.7 millones – Muertes registradas en 2008: 7.9 millones.

[4] Población reportada hasta 2016: 1.223.967 habitantes.

[5] Nombre otorgado a los agentes que pueden causar cáncer.

[6] De acuerdo con la OMS (http://www.who.int/mediacentre/factsheets/fs297/es/), los agentes externos conocidos son: carcinógenos físicos, como las radiaciones ultravioleta e ionizantes; carcinógenos químicos, como los asbestos, los componentes del humo de tabaco, las aflatoxinas (contaminantes de los alimentos) o el arsénico (contaminante del agua de bebida); y carcinógenos biológicos, como las infecciones causadas por determinados virus, bacterias o parásitos.

[7] El Río San Lorenzo es uno de los principales ríos de Norteamérica, en su primer tramo forma la frontera natural entre Estados Unidos y Canadá.

[8] Nombre científico: Panthera onca.

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